Teatro Massimo “Vittorio Emanuele” di Palermo

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ENG: The Teatro Massimo Vittorio Emanuele in Palermo is the largest lyrical theater building in Italy, and one of the largest in Europe, third by architectural order after the Opéra National in Paris and the Vienna State Opera. Representation rooms, halls, galleries and monumental stairways surround the actual theater, forming an architectural complex of grandiose proportions.

At its opening, for monumentality and size (over 7,730 square meters), it aroused the envy of many, as can easily be verified by reading the Italian newspapers of the time (eg: L’Illustrazione Italiana of 6 June 1897). Neoclassical-eclectic taste, it rises on the outlying areas of the church of the Stimmate and the monastery of San Giuliano that were demolished at the end of the nineteenth century to make room for the grandiose construction. The works were started in 1875 after troubled events that followed the 1864 contest won by the architect Giovan Battista Filippo Basile, whose death took over the son Ernesto Basile, also an architect, who accepted to complete the work in progress father at the request of the City of Palermo, also completing the necessary drawings for the continuation of the work of the Theater.

Dome of the theater:

The construction company that built the building of the Teatro Massimo belonged to two partners, Giovanni Rutelli and Alberto Machì. The arch. cav. Giovanni Rutelli belonged to an ancient Italian family of British origin with traditions also in the field of architecture from the first half of the eighteenth century Palermo with the architect S.r Mario Rutelli, his great-grandfather; Giovanni, under the custody of the architect G.B.F. Basile, directed from the beginning and until the completion of all the construction of the building with its own technical and construction direction (all the masonry works, which were cut stone, from the foundations to the framework of the floors, including all external decorations). Rutelli, formerly a civilian builder and much sought after entrepreneur, was also a profound expert both in ancient Greco-Roman constructions and in stereotomic science, knowledge inherited from the same family composed of various architects and entrepreneurs from the traditional Sicilian school of classical and baroque architects. , but also by purely classical artists of sculpture, essential and precious knowledge to be able to erect a temple-building of the kind and size like the Teatro Massimo, a true monument of the authentic Greco-Roman style; Thus the phenomenal project of the brilliant Giovan Battista Filippo Basile was completed.

To remember that G.B.F. Basile had organized classical art training courses both for the carving of the stone and for the decoration to form an adequate number of expert masters prepared to give the desired forms, and therefore to be able to finish all the innumerable required details. blocks of cut stone necessary for the construction of the imposing theater, apart from the precise and original external decorations to be made later (during that period the number of experienced master carvers available was extremely small since the well-known masterpieces of the times were already go disappearing); for the construction of carving masters about one hundred and fifty were used; it was the occasion by Rutelli to design a revolutionary crane driven by a steam engine and characterized by an ingenious system of pulleys / pulleys and cables that was effectively and successfully employed during the construction of the Teatro Massimo VE for the lifting of large boulders, capitals and columns (lifting capacity up to eight tons) at considerable heights for that time (up to 22 meters in height), which could also speed up the continuation of the works. The Municipality of Palermo holds the relative scale prototype of that crane, donated to the time by Giovanni Rutelli himself. On May 16, 1897, the official opening of the Theater with Falstaff (Verdi) took place. Among the most famous orchestra conductors of the 800 who directed at the Teatro Massimo V.E. of Palermo, there is the Maestro Antonino Palminteri, present on the podium in the season at the turn of the years 1897 and 1898, bringing on stage the works: Aida and La traviata by Giuseppe Verdi, Lohengrin by Richard Wagner, Norma by Vincenzo Bellini.

In 1903 the first premiere of Barberina by Gino Marinuzzi (1882-1945), in 1910 by Mariano di Giordano, in 1912 by La baronessa di Carini by Giuseppe Mulè, in 1913 by Mimì Pinson by Ruggero Leoncavallo, in 1941 by La zolfara of Mulè with Pia Tassinari and Giuseppe Valdengo, in 1955 of the success of The Straw Hat of Florence by Nino Rota with Nicola Filacuridi and Alfredo Mariotti directed by Corrado Pavolini, in 1963 by Il diavolo in giardino by Franco Mannino with Clara Petrella, Jolanda Gardino, Ugo Benelli and Enrico Campi and in 1967 of Il gattopardo by Angelo Musco (composer) with Ottavio Garaventa and Nicola Rossi-Lemeni.

In 1997 it was reopened after a very long period of neglect that began in 1974 for reasons of procrastinated restoration. The long period of closure was managed by superintendent Ubaldo Mirabelli from 1977 to 1995.

The compositional symmetry around the axis of the entrance, the constant repetition of the elements (columns, arched windows), the rigorously composed decoration, define a simple spatial structure and a clear, harmonious and geometric volume, of Greek and Roman inspiration. The formal references of this building are, as well as in ancient theaters, also in Roman religious and public buildings such as the temple, the civil basilica and the baths especially in the planimetric development of the volumes and in the roofing.

On the pediment of the façade we can read the motto “Art renews peoples and reveals their life.” The scenes of the scene where the aim is not to prepare the future “.


The exterior of the theater, following the fashion of the modernization of ancient architecture, presents a Corinthian pronaos exastyle elevated on a monumental staircase on either side of which are two bronze lions with allegories of the Tragedy by the sculptor Benedetto Civiletti and the lyric of the sculptor Maestro Cav. Mario Rutelli, son of the same architect Giovanni (Mario Rutelli is, among the hundreds of his sculptural works, the author of the quadriga that adorns the pronaos of the Politeama Garibaldi, the other great theater of Palermo); at the top of the building is dominated by a huge hemispherical dome. The skeleton of the dome is a lattice metal structure that is supported by a roller system to allow it to move due to temperature variations.

Interior and ventilation:

The architectural apparatus of the great hall is owed to the architect Ernesto Basile, son of Giovan Battista, author of the general complex of the work. Ernesto, the most refined representative of European Liberty, used the decorations and details of the valid work of Ducrot, especially for the refined compositions of the boxes and furnishings. The interior is decorated and painted by Rocco Lentini, Ettore De Maria Bergler, Michele Cortegiani, Luigi Di Giovanni. The hall, in a horseshoe shape, with five tiers of boxes and gallery (gallery). The stalls have a special mobile ceiling composed of large frescoed wooden panels (the so-called petals) that are moved by a mechanism for managing the opening that can be modulated upwards, which allows the ventilation of the entire room. The system allows the theater not to require forced ventilation for indoor ventilation and air conditioning.


In the round of the noon or Pompeian hall, the room reserved exclusively for men, we can see a very special effect of resonance, specially obtained by the architect through a slight asymmetry of the room, such that who is in the exact center of the room has the perception of hearing his voice amplified to excess, while in the rest of the environment the resonance is enormous and such that it is impossible to understand from the outside of the round what is said inside.

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ITA: ll teatro massimo Vittorio Emanuele di Palermo è il più grande edificio teatrale lirico d’Italia, e uno dei più grandi d’Europa, terzo per ordine di grandezza architettonica dopo l’Opéra National di Parigi e la Staatsoper di Vienna. Ambienti di rappresentanza, sale, gallerie e scale monumentali circondano il teatro vero e proprio, formando un complesso architettonico di grandiose proporzioni.

Alla sua apertura, per monumentalità e dimensione (oltre 7.730 metri quadrati), suscitò le invidie di molti, come si può facilmente verificare leggendo i giornali italiani dell’epoca (es: L’Illustrazione Italiana del 6 giugno 1897). Di gusto neoclassico-eclettico, sorge sulle aree di risulta della chiesa delle Stimmate e del monastero di San Giuliano che vennero demoliti alla fine dell’Ottocento per fare spazio alla grandiosa costruzione. I lavori furono iniziati nel 1875 dopo vicende travagliate che seguirono il concorso del 1864 vinto dall’architetto Giovan Battista Filippo Basile, alla morte del quale subentrò il figlio Ernesto Basile, anch’egli architetto, il quale accettò di ultimare l’opera in corso del padre su richiesta del Comune di Palermo, completando anche i disegni necessari per la prosecuzione dei lavori del Teatro.

Cupola del teatro:

L’impresa di costruzioni che costruì l’edificio del Teatro Massimo apparteneva a due soci, Giovanni Rutelli e Alberto Machì. L’arch. cav. Giovanni Rutelli apparteneva a un’antica famiglia italiana di origine britannica con tradizioni anche nel settore dell’architettura fin dalla prima metà del settecento palermitano con l’architetto S.r Mario Rutelli, suo bisnonno; Giovanni, sotto l’affidamento dell’arch. G.B.F. Basile, diresse dall’inizio e fino al completamento tutti i lavori di costruzione dell’edificio con la propria direzione tecnica e costruttiva (tutte le opere murarie, le quali erano in pietra da taglio, dalle fondamenta sino all’ossatura dei solai, comprese tutte le decorazioni esterne). Rutelli, già costruttore civile e imprenditore molto richiesto, era pure un profondo esperto sia delle antiche costruzioni greco-romane che della scienza stereotomica, conoscenze ereditate dalla stessa famiglia composta da diversi architetti e imprenditori provenienti dalla tradizionale scuola siciliana degli architetti di impronta classica e barocca, ma anche da artisti puramente classici della scultura, conoscenze essenziali e preziose per poter erigere un edificio-tempio del genere e mole come il Teatro Massimo, vero monumento dall’autentico stile greco-romano; si completò così il fenomenale progetto del geniale Giovan Battista Filippo Basile.

Da ricordare che G.B.F. Basile aveva organizzato dei corsi di formazione d’arte classica sia per l’intaglio della pietra che per la decorazione atti a formare un adeguato numero di esperti maestri preparati a dare le volute forme, e quindi a poter rifinire nei minimi dettagli richiesti tutti gli innumerevoli blocchi di pietra viva da taglio necessari all’edificazione dell’imponente teatro, a parte le precise ed originali decorazioni esterne da apportare in seguito (durante quel periodo il numero di maestri esperti intagliatori a disposizione era estremamente esiguo poiché le note Maestranze dei tempi erano già andate scomparendo); per la costruzione, di maestri dell’intaglio se ne impiegarono addirittura circa centocinquanta; fu l’occasione da parte del Rutelli di ideare anche una rivoluzionaria gru azionata da un motore a vapore e caratterizzata da un ingegnoso sistema di pulegge/carrucole e cavi che s’impiegò effettivamente e con successo durante l’edificazione del Teatro Massimo V. E. per il sollevamento dei grossi massi, capitelli e colonne (capacità di sollevamento fino ad otto tonnellate di peso) a considerevoli altezze per quel tempo (fino a metri 22 d’altezza), il che poté accelerare anche il proseguimento dei lavori. Di detta gru il Comune di Palermo custodisce oggi il relativo prototipo in scala donato al tempo dallo stesso Giovanni Rutelli. Il 16 maggio 1897 avvenne l’apertura ufficiale del Teatro con Falstaff (Verdi). Tra i direttori d’orchestra più celebri dell’800 che hanno diretto al Teatro Massimo V.E. di Palermo, si annovera il M° Antonino Palminteri, presente sul podio nella stagione a cavallo degli anni 1897 e 1898, portando in scena le opere : Aida e La traviata di Giuseppe Verdi, Lohengrin di Richard Wagner, Norma di Vincenzo Bellini.

Nel 1903 avviene la prima assoluta di Barberina di Gino Marinuzzi (1882-1945), nel 1910 di Mese mariano di Giordano, nel 1912 di La baronessa di Carini di Giuseppe Mulè, nel 1913 di Mimì Pinson di Ruggero Leoncavallo, nel 1941 di La zolfara di Mulè con Pia Tassinari e Giuseppe Valdengo, nel 1955 del successo di Il cappello di paglia di Firenze di Nino Rota con Nicola Filacuridi ed Alfredo Mariotti per la regia di Corrado Pavolini, nel 1963 di Il diavolo in giardino di Franco Mannino con Clara Petrella, Jolanda Gardino, Ugo Benelli ed Enrico Campi e nel 1967 di Il gattopardo di Angelo Musco (compositore) con Ottavio Garaventa e Nicola Rossi-Lemeni.

Nel 1997 venne riaperto dopo un lunghissimo periodo d’abbandono iniziato nel 1974 per motivi di restauro procrastinato. Il lungo periodo di chiusura fu gestito dal sovrintendente Ubaldo Mirabelli dal 1977 al 1995.

La simmetria compositiva attorno all’asse dell’ingresso, la ripetizione costante degli elementi (colonne, finestre ad archi), la decorazione rigorosamente composta, definiscono una struttura spaziale semplice ed una volumetria chiara, armonica e geometrica, d’ispirazione greca e romana. I riferimenti formali di quest’edificio sono, oltre che nei teatri antichi, anche nelle costruzioni religiose e pubbliche romane quali il tempio, la basilica civile e le terme soprattutto nello sviluppo planimetrico dei volumi e nella copertura.

Sul frontone della facciata si può leggere il motto “L’arte rinnova i popoli e ne rivela la vita. Vano delle scene il diletto ove non miri a preparar l’avvenire”.


L’esterno del teatro, seguendo la moda dell’attualizzazione delle architetture antiche, presenta un pronao corinzio esastilo elevato su una monumentale scalinata ai lati della quale sono posti due leoni bronzei con le allegorie della Tragedia dello scultore Benedetto Civiletti e della Lirica dello scultore Maestro Cav. Mario Rutelli, figlio dello stesso Architetto Giovanni (Mario Rutelli è, fra le centinaia di sue opere scultoree, l’autore della quadriga che orna il pronao del Politeama Garibaldi, l’altro grande teatro di Palermo); in alto l’edificio è sovrastato da un’enorme cupola emisferica. L’ossatura della cupola è una struttura metallica reticolare che s’appoggia ad un sistema di rulli a consentirne gli spostamenti dovuti alle variazioni di temperatura.

Interno e aerazione:

L’apparato architettonico della grande sala si deve all’architetto Ernesto Basile, figlio di Giovan Battista, autore del complesso generale dell’opera. Ernesto, raffinatissimo rappresentante del Liberty europeo, si servì per le decorazioni e i particolari della valida opera del Ducrot, soprattutto per le raffinatissime composizioni dei palchi e degli arredi. L’interno è decorato e dipinto da Rocco Lentini, Ettore De Maria Bergler, Michele Cortegiani, Luigi Di Giovanni. La sala, a ferro di cavallo, con cinque ordini di palchi e galleria (loggione). La platea dispone di uno speciale soffitto mobile composto da grandi pannelli lignei affrescati (i cosiddetti petali) che vengono mossi da un meccanismo di gestione dell’apertura modulabile verso l’alto, che consente l’aerazione dell’intero ambiente. Il sistema permette al teatro di non necessitare di aerazione forzata per la ventilazione e la climatizzazione interna.


Nella rotonda del mezzogiorno o sala pompeiana, la sala riservata in origine ai soli uomini, si può constatare un effetto di risonanza particolarissimo, appositamente ottenuto dall’architetto tramite una leggera asimmetria della sala, tale per cui chi si trova al centro esatto della sala ha la percezione di udire la propria voce amplificata a dismisura, mentre nel resto dell’ambiente la risonanza è enorme e tale per cui risulta impossibile comprendere dall’esterno della rotonda quanto viene detto al suo interno.

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